O mapeamento de alta tecnologia do fundo do mar está encontrando estruturas surpreendentes em todos os lugares

TORRE DE RECIFE
PACÍFICO SUL, 50 MILHAS A LESTE DA PENÍNSULA DE CAPE YORK, AUSTRÁLIA Cientistas da James Cook University, na Austrália, estavam mapeando habitats subaquáticos logo além do extremo norte da Grande Barreira de Corais usando um sonar multifeixe quando chegaram a uma torre de recife de coral independente de 1.640 pés de altura – mais alta do que o Empire State Building. A base da cunha, em forma de barbatana de tubarão, tem quase um quilômetro e meio de diâmetro, e a ponta fica a apenas 130 pés abaixo da superfície do mar. Mergulhos subsequentes por um veículo operado remotamente mostraram que a torre estava repleta de peixes e não exibia sinais do branqueamento de corais que atormentava a Grande Barreira de Corais. Crédito: Maceij Frolow

Torres de coral gigantes, vastos recifes e outras formações cativam os exploradores

Os oceanógrafos gostam de dizer que sabemos mais sobre a superfície da lua do que sobre o fundo do mar da Terra. É verdade. Em 2017, apenas 6% do fundo do mar global havia sido mapeado, normalmente por navios com instrumentos de sonar navegando para frente e para trás em linhas retas em uma seção local do mar.

Mas desde então, as nações ficaram ansiosas para mapear o fundo do mar dentro de suas próprias “zonas econômicas exclusivas”, que chegam a 200 milhas náuticas de suas costas, em parte para procurar minerais críticos que possam extrair usando grandes máquinas de mineração. O outro impulso é Seabed 2030 – um esforço para mapear todo o fundo do mar da Terra até 2030, executado em conjunto pela Nippon Foundation e pela General Bathymetric Chart of the Oceans, sem fins lucrativos.

O objetivo é coletar e unir mapeamentos feitos por governos, indústrias e instituições de pesquisa em todos os lugares. A divulgação pública de dados batimétricos anteriormente privados está ajudando a ampliar as áreas plotadas. E veículos não tripulados, operados remotamente, equipados com sonar que podem se aproximar debaixo d’água por dias a fio, estão acelerando o ritmo do mapeamento. Em junho de 2022, impressionantes 21% do fundo do mar do mundo haviam sido mapeados. Quanto mais especialistas mapeiam, mais surpresas eles encontram – como as três formações inesperadas e incomuns reveladas aqui.

Este artigo foi publicado originalmente com o título “Every Inch of the Seafloor” na Scientific American 327, 2, 40-47 (agosto de 2022)

doi:10.1038/scientificamerican0822-40

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